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10 cosas que deberías saber del Virus de la Gripe para entender la actual pandemia.

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1. Decir gripe A es no decir NADA. El virus de la gripe tiene tres tipos serológicos distintos en función de antígenos internos, A,B y C. Puesto que el 90% de las gripes son A, decir gripe A o simplemente gripe es casi lo mismo. Hay que hablar de gripe epidémica (la normal de todos los años) y gripe pandémica (la nueva, la de la tele, la que da miedo).

El virus pandémico actual es un porcino europeo (de origen aviar que dió el salto al cerdo, y ahora al humano) es por ello que tiene los genes PB2 y PA  de origen aviar, el PB1 Humano y los genes HA,NP,NA,M y NS porcinos.

2. La gripe es un virus adaptado a infectar aves. Por eso la patología es tan distinta en nuestro caso o en el del cerdo. No somos un hospedador «normal» para gripe. Y cuando un virus da el salto a un hospedador desconocido suelen aumentar los síntomas de enfermedad.De hecho el 99% de las infecciones en aves no producen enfermedad. Además a diferencia del humano en aves el virus infecta el tracto intestinal y el contagio es oral/fecal.

3. Para entender la presente pandemia hay que conocer las pandemias del pasado y los virus que las produjeron.

1889:  H2N2              1900: H3N8              1918: H1N1              1957: H2N2              1968: H3N3            1977: H1N1

Y no me digáis un «pues vale», echadle un vistazo. Que levante la mano el que descubra un patrón. O mejor que conteste la siguiente pregunta.

4.¿Por qué esta gripe se ceba con los «jóvenes» y no con el grupo de riesgo de las epidémicas?

El patrón de arriba lo deja claro. en 1957 la gente que sufrió la pandemia de 1889 tenía más de 60 años. Cuando volvió el H2N2 ya tenían  memoria inmunológica. Las personas mayores que en 1968 vieron de nuevo como surgía un virus H3 se encontraban a un viejo enemigo de 1900. Además concuerda con los datos de la gripe española del 18. Dentro de su amplio abanico de destrucción, se cebó extraordinariamente con personas jóvenes y adultas.

Por lo tanto los mayores de 60 años, grupo de riesgo de todos los años, no lo son en este caso.

5.El virus pandémico actual es altamente transmisible pero de muy baja mortalidad.

No hay nada como comparar los ratios. El H5N1 causó 262 muertos entre 442 infectados.

El virus actual el 20 de Mayo pasado contaba ya con 10000 casos y sólo 80 muertos. Sólo México rompía el patrón con 3648 infectados y 72 muertos. Actualmente se piensa que el número de infectados en México estaba muy infraestimado y que posiblemente fuera mucho mayor.

Casi todos los virus pandémicos carecen de factores de patogenicidad conocidos. Es otro patrón histórico que sabemos.

6.¿Cómo han sido los cambios del virus que han provocado pandemias?

El virus de la gripe tiene el genoma dividido en 8 fragmentos siendo cada uno de ellas una unidad replicativa independiente. Esto implica que si en una célula se producen co-infecciones con dos virus distintos habrá miles de copias de 16 fragmentos que pueden intercambiarse para la formación de nuevos virus. Por lo tanto una forma de generar variantes pandémicas es el «barajado» de los fragmentos llamados ribonucleoproteínas.

En el caso de 1957, el virus H1N1 epidémico intercambió 3 genes con el virus H2N2 aviar, HA, NA y 1gen de la polimerasa.

En 1968 los genes de la hemaglutinina y de la polimerasa volvieron a barajarse y surgió el H3N2.

Sin embargo la gripe española de 1918 era únicamente aviar. Estudios han demostrado que fueron mutaciones en el virus los que generaron la variación suficiente para causar el salto.

7.El virus epidémico del año que viene tiene todas las papeletas para ser el pandémico del presente año, el H1N1. Históricamente todos los virus pandémicos han desplazado a los estacionales. Así que a partir de ahora no habrá ni problema para elegir con qué virus vacunar, ni pasar la gripe tendrá el mismo glamour…

8.Las vacunas de este año son tan seguras como las de todos los años frente al virus epidémico. La fabricación se ha realizado exactamente igual. La única diferencia con la vacuna de otros años es que se ha disminuido la cantidad de virus aplicado en la vacuna para poder generar más dosis y para que sea igual de efectiva a menor dosis se ha añadido un adyuvante sumamente conocido, utilizado y seguro. Únicamente se ha permanecido la dosis normal y sin adyuvante para embarazadas.

9.La vacuna no protege frente a la infección, simplemente hace que los síntomas sean menos graves. Y por lo tanto las personas infectadas que sufran la gripe la pueden transmitir exactamente igual que los no vacunados. El personal sanitario por lo tanto no se vacuna para no contagiar la enfermedad, sino porque no los queremos en cama con 40 de fiebre ya que nadie podría tratar a los enfermos.

10.¿Estamos mejor preparados para una pandemia que en 1918?

Sí. Tenemos una sanidad en condiciones, además de antibióticos y antivirales que no existían entonces. Pero ojo, que vamos a estar más preparados en el futuro. Están próximas las vacunas «del futuro» que permitirán mayor número de dosis en tiempo record.

Sobre el autor

Lucas Sánchez

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Lucas Sánchez (1983)

Nací en Valencia y estudié Bioquímica en la Universidad Autónoma de Madrid. Investigué durante casi 10 años en el Centro Nacional de Biotecnología en el diseño de vacunas para enfermedades prevalentes en el tercer mundo. Durante todos aquellos años tonteé todo lo que pude con el periodismo y la divulgación científica, escribiendo para Público, Materia, Naukas y más recientemente para El País y Radio Nacional de España. Finalmente decidí montar mi propia agencia de comunicación científica: Scienseed.

Fuera del ámbito científico fui guitarrista de los Leftover Lights, banda con la que edité dos discos de estudio “Turning the lights on” (2012) y “Universe” (2014). He escrito una novela que se llama “Impostores” (2012) y, desde entonces, siempre está a puntito de salir la segunda.